科学家宣布收到15亿光年外无线电波是被生物操纵还是……

人类从未停止过对太空的探索,从月球到火星到其他星系,科学家们向往着破解更多秘密。近日,加拿大科学家利用最新设备,时隔7年再次收到了重复的。不断爆发传送的讯号仿佛是向地球喊话,引发科学家们再次讨论:这是否是外星人寄来的消息?

这次地球收到的讯号,用科学的话语来说叫做“快速射电暴”(fast radio bursts),简称FRB。

2007年,科学家们在一次意外中捕获到了第一个FRB,它藏身于2001年收集到的太空射电数据之中。当时,一些天文学家甚至认为那是望远镜零件发出的奇怪频率。直至今日,没有人确切知道FRB到底是什么,又是如何产生的。人们只知道,这一讯号起源于宇宙深处的任何一个地方,其位置远在银河系之外。FRB在太空中穿越十多亿光年的距离,当它被地球上的天文望远镜捕捉时,就会短暂而强烈的“现身”,在几毫秒内爆发出闪耀整个星系的能量——即便是太阳也需要12个月才能产生同样的能量——然后消失。

在目前已经记录在册的FRB中,有一个深得科学家们的喜爱——FRB121102(发现于2012年11月2日),第一个重复快速射电暴。科学家知道FRB121102与众不同,但并不确定它是新的类型还是一个个例。于是,他们投入更多的精力和更高科技的设备去搜寻,直到2018年8月加拿大团队发现了FRB180814。

根据加拿大团队在《自然》杂志上刊登的文章,新的13个FRB是由建设在不列颠哥伦比亚省欧肯那根峡谷的加拿大氢强度测绘实验仪(CHIME)捕捉到的。这意味着,记录在册的FRB数量增加到了65个。而其中FRB180814的特别之处在于,它就是历史上第二个重复FRB——CHIME在同一地点捕捉到了它6次重复的爆炸。

尽管这两个重复FRB的出发点相距近15亿光年,抵达地球的路径完全不同,但它们的信号波动图展现出了相同之处。当加拿大学者在研讨会上拿出FRB180814的图像时,台下学者甚至有些不以为然,认为是旧的东西,直到他们得知这是最新的发现,可见两者的相似性有多高。

▲美国太空军的官推写道,“太空军随时待命”,还有网友在下面留言开玩笑称,美国需要建一面更高的墙了。

和大多数宇宙之谜一样,用“外星人技术”来解释FRB并非不可能。包括哈佛大学天体物理学家在内的一部分学者认为,FRB就是来自先进外星文明的信标,正在大叫“你好”,试图在浩瀚的空间中找到自己的邻居。

另一部分人则认为这种可能性虽然不能排除但非常小。FRB每次都来自不同的位置、距离和星系,生活在不同区域的外星人们组织起来发射信息的概率,实在是微乎其微。而且,考虑到FRB所包含的能量,如果真的有一个距离地球很近的外星部落发射信号,地球可能就没了吧?

第二个重复FRB的出现,意味着还会有第三个,有无数个下一个。通过它们的相似性,科学家有可能推断出它们诞生的环境。科学家认为,重复FRB也许只是千万种类中的一种,还有太多亟待探索。由于目前已知资料太少,科学家们都尚不能做出定论。“我们还不知道它意味着什么,” 参与研究的天文学家英格利特(Ingrid Stairs)说道,“这只是我们的第二个重复性FRB,我想我们需要更多的样本。”每一个FRB都携带着来自宇宙的信息,发现越多就越能帮助我们了解宇宙。

这次发现FRB180814的“功臣”加拿大氢强度测绘实验仪(CHIME)有望成为最有效的猎人。它每天都会扫描整个北半球,每15分钟从一个地方跳到下一个地方,可以检查的区域是澳大利亚帕克斯射电望远镜(Parkes radio telescope)的500倍——这台望远镜首次发现了FRB。目前,加拿大氢强度测绘实验仪还在调试中,预测每月可以侦测到十多个FRB。

随着技术的发展,科学家们将获得越来越多的素材用来研究,有朝一日完全破解FRB之谜真的不是梦。目前,科学家已经从FRB复杂的波动图推断出它们来自超强磁场和高温的极端环境,根据现有的研究,它可能是超大质量黑洞,中子星或者磁星。

《大西洋月刊》则认为,FRB的存在告诉我们,不论是安慰还是可怕,在浩瀚的太空中没有行星或者星系是一座孤岛。这样一个能够穿越时空和星系的信息发送途径,注定会被一种生物所掌握。