发现神秘信号就联想到外星人?这不是第一次

昨日,自媒体文章《外媒炸裂!真是外星人?宇宙深处神秘信号到底要不要回应?》在网络上形成刷屏之势。文章认为,科学家观测到的快速射电暴(Fast Radio Bursts,简称FRBs)“符合我们人类飞行器的特性”,并将其与外星人联系起来,吸引了众多网友关注。

此事源于1月9日知名学术期刊《自然》杂志上刊登的两篇论文,文章称,在两个月内,位于加拿大哥伦比亚省境内的的CHIME天文望远镜侦测到了来自银河系以外的13个新的快速射电暴。

FRB是近些年来观测到的一种在射电波段强烈爆发的天体物理现象,持续时间只有几毫秒,但是能量巨大。中国科学院高能物理研究所研究员张双南向《中国新闻周刊》介绍,FRB是早就发现的现象,虽然不清楚是怎么产生的,但是关于这些信号和外星人的关系的猜测,目前还只能算是科幻。

早在2007年,罗里莫(D。 Lorimer)等人在《科学》杂志上报道了第一个快速射电暴FRB 010824(爆发时间是2001 年8 月24 日),之后基恩(E。 Keane)等人也观测到了FRB 010621。但是这两个发现在当时未引起关注,原因之一是观测数据不太好。

直到2013年7月,索顿(D。 Thornton)等人的文章在《科学》杂志发表之后自己的观测成果,快速射电暴才开始被确定为一个名词来特指一种天文现象。此后,FRB成为天文领域的最火热的话题之一。

卫报的报道称,快速射电暴的起源尚不清楚,但大多数科学家认为,快速射电暴是由距离银河系数十亿光年外发出的强大天体物理现象产生的,如黑洞或超密集的中子星合并。

《自然》杂志报道此次观测成果的特殊之处在于,在观测的13个快速射电暴中,有一个快速射电暴重复爆发了6次。而此前,FRB 121102是人类观测到唯一的重复快速射电暴。中国科学院国家天文台研究员苟利军在接受媒体采访时介绍,2017年科学家确认了第一个重复的快速射电暴,并确认了其宿主星系,此次公布的是第二例。

另外,此次观测FRB 无线电频率极低,刷新了记录。此前观测到的大多数频率在800~1400赫兹之间,但这次有7次信号的频率都在400赫兹附近,是CHIME望远镜可以探测到的最低频率。

“就是对前面发现的尚未理解的现象的一批新的观测结果而已,并不是新现象,所以对学术界并不是那么震惊。”张双南说。

《外媒炸裂!真是外星人?宇宙深处神秘信号到底要不要回应?》引发大家热议的一处在于,文章整理了过去几年FRB源头和地球的距离,即2011年的60亿光年、2012年的30亿光年,2018年的15亿光年。该作者进而推断,是外星人派出了飞船,在短短几年时间飞跃几十亿光年的距离。实际上,这几年观测的FRB并并非同一源头。其次,文中引用的麦吉尔大学物理系博士后研究员Shriharsh Tendulkar的话,“它们是否以某种方式相互关联?”也只是研究员的假设。

中国科学院国家天文台研究员陈学雷在接受《光明日报》采访时也提到,某些自媒体得出的这个结论是对论文的严重误读。2017年发现的重复快速射线暴和此次发现的重复射线暴根本不是同一个来源。陈学雷说:“这就好像天气预报说北京下了一场雨,上海下了一场雨,但却被传成是北京上海下了同一场雨。”

实际上,这并非外星人第一次“背锅”。1967年夏天,英国剑桥大学的安东妮·休伊什与其研究生乔瑟琳·贝尔开始使用射电望远镜观测星际闪烁,这看上去很像“星星在眨眼”,实际是源于地球大气层扰动引发的光学波段的闪烁。有一天,贝尔偶然发现了一个奇怪而且周期很有规律的“干扰”信号——每隔1.33秒的脉冲信号。贝尔很差异,她告知导师休伊什,他们猜想这可能是外星人发出的摩尔斯电码,正在向地球呼叫。

但是在之后的观测中,贝尔和同事发现了多个信号源,这排除外星人的可能。最终他们确认这是一个新的天体,将其命名为脉冲星,并认为它可能就是物理学家预言的超级致密的中子星。这个意外发现很快轰动了科学界,被列入19世纪4个重大天文学发现。

除了脉冲星,张双南介绍,伽马射线暴在最初发现的时候,人们也完全不清楚这是什么,当时也怀疑是星球大战的太空武器甚至是外星人发射的。将近30年后,科学家才大致搞清楚这是个天文现象。