地球“大表哥”找到啦

这张美国航天局7月23日公布的效果图显示的是新发现的12颗宜居带行星,其中上右为地球,上左为太阳系外行星开普勒-452b。

据新华社消息 美国航天局23日在音频新闻发布会上宣布,天文学家通过开普勒太空望远镜确认在宜居带发现第一颗与地球大小相似的太阳系外行星开普勒-452b。

美国航天局当天宣布的新发现中包括12颗宜居带行星,其中,开普勒-452b是最先被确认的,也是迄今发现的最接近地球大小的宜居带行星。宜居带温度条件适宜,理论上开普勒-452b表面可能有适宜生命存在的液态水。

美国航天局当天在一份声明中说,这是人类在寻找“另一地球”道路上里程碑式的发现。

开普勒-452b的行星比地球大60%,公转周期为385天,只比地球公转周期长5%。其绕转的恒星也与太阳相似,“年龄”为60亿岁,比太阳大15亿年,它与太阳的温度类似,质量比太阳大4%,直径比太阳大10%,比太阳明亮20%。

新发现的开普勒-452b在距离地球1400光年的天鹅座,位于宜居带中。宜居带温度条件适宜,理论上其表面可能有适宜生命存在的液态水。尽管目前尚不能确认开普勒-452b是否为固态行星,也不能确认其是否有水或者空气,但这颗行星无疑是与地球最相近的一颗系外行星。

这颗“第二地球”是否孕育有地外生命、甚至可能成为适宜人类居住的另一家园?中国科学院紫金山天文台专家表示,现阶段研究还不能解答上述问题,要确定这颗系外行星是否满足生命产生的条件,下阶段应对其大气条件等展开重点研究。

紫金山天文台科普部主任张旸介绍,开普勒望远镜于2009年发射升空,其主要任务为搜寻系外行星,尤其是宜居带内的类地行星。2013年,开普勒望远镜因故障停止对天鹅座天区的观测,但前期已经留有大量观测资料有待分析。事实上在2011至2015年间,美国宇航局已经多次宣布发现由开普勒望远镜观测到的宜居带行星,但这些行星多处于宜居带边缘,不是像金星一样温度过高、就是像火星一样温度过低,此次发现的开普勒-452b位于宜居带当中,因而最有可能产生与地球环境类似的表面温度,并有可能存在液态水。

天文学家同时指出,所谓的“第二地球”不一定真与地球极为相似。张旸说,虽然有研究人员称开普勒-452b与地球的相似程度超过九成,但这种相似,与普通公众理解的类地环境相去甚远。从现阶段观测结果看,这颗行星是否为一颗固态行星、表面到底有无液态水和大气都不能确认,判断开普勒-452b适宜生命存在、甚至适合人类居住,都还为时过早。

紫金山天文台研究员季江徽说,开普勒-452b公转周期只比地球长5%,其绕转的母恒星也与太阳极其相似,这决定了在所有已经发现的系外类地行星中,它的表面温度与地球最为接近,也很有可能存在液态水。然而目前,人类对开普勒-452b表面是否存在大气,乃至其表面大气厚度、成分知之甚少。要深入研究开普勒-452b上存在生命的可能性,相关大型望远镜及空间设备下一阶段的研究重点,很可能放在这颗“第二地球”的大气构成上。

季江徽还表示,即使最终研究表明,开普勒-452b确实是另一颗适宜人类居住的星球,但以现在的科技水平,要线光年以外实现人类的“移居之梦”,仍然还有一段艰难漫长的探索。(新华社)